วินซ์ พาเปล พูดถึงชื่อของนักกีฬาที่สร้างแรงบันดาลใจมากที่สุด ชื่อของ “ร็อคกี บัลบัว” คงผุดขึ้นมาเป็นอันดับต้นๆ เมื่อนักชกรองบ่อนจากเมืองฟิลาเดลเฟียผู้นี้ ได้ฝ่าฝันอุปสรรคและคู่ต่อสู้มากมาย จนกลายเป็นที่จดจำราวกับตำนาน

ร็อคกีสร้างความหวังแก่คนทั่วโลก จนหลายคนลืมไปแล้วว่า เขาคือตัวละครในหนังที่ไม่เคยมีชีวิตจริง แต่ถึงอย่างนั้น เมืองฟิลาเดลเฟีย ยังมีเรื่องราวของนักกีฬาอีกคน ที่ชีวิตไม่ต่างจากร็อคกี และผู้ชายคนนี้มีชีวิตจริงบนโลกของเรา

Main Stand บอกเล่าเรื่องราวของ วินซ์ พาเปล (Vince Papale) ตำนานทีม ฟิลาเดลเฟีย อีเกิลส์ ที่ฝ่าฟันเกมชีวิตจากคนตกงาน ต้องเลี้ยงชีพจากการเป็นบาร์เทนเดอร์ สู่บทบาทนักกีฬาอเมริกันฟุตบอลอาชีพ ในวัยที่ใครหลายคนมองว่าสายเกินไป

วินซ์ พาเปล เกิดวันที่ 9 กุมภาพันธ์ 1946 ที่เขตเดลาแวร์เคาน์ตี รัฐเพนซิลเวเนีย เขามีสายเลือดนักกีฬาสืบทอดมาจากคุณแม่ ที่เคยเป็นนักกีฬาเบสบอลระดับอาชีพ ในช่วงยุค 1930’s

หากเปรียบเทียบ วินซ์ พาเปล เป็นสิ่งมีชีวิตสักชนิด “เป็ด” คือสัตว์ที่จำกัดความสามารถของเขาได้ดีที่สุด พาเปลเล่นกีฬาหลากหลายชนิดในช่วงไฮสคูล ตั้งแต่ อเมริกันฟุตบอล, บาสเกตบอล จนถึง กรีฑา

กีฬาที่เป็ดตัวนี้ทำผลงานได้ดีที่สุดคือ กรีฑา พาเปลรับตำแหน่งกัปตันทีมในการศึกษาชั้นปีสุดท้าย ลงแข่งขัน District-I Large-Schools Championship รายการแข่งขันวิ่งของนักเรียนในรัฐเพนซิลเวเนีย

พาเปลโชว์ผลงานน่าประทับใจในการแข่งขันหลากหลายประเภท ทั้ง กระโดดค้ำถ่อ วิ่งข้ามรั้ว และ วิ่งกระโดดไกล จนคว้ารางวัลนักกีฬาที่มีผลงานโดดเด่น พร้อมกับทิ้งสถิติกระโดดค้ำถ่อสูง 12 เมตร 9 นิ้ว อันเป็นสถิติระดับท็อป 10 ของรายการ

หากถามว่าทำไมพาเปลถึงทำผลงานได้ดีขนาดนั้น ในการแข่งขันกรีฑารูปแบบหลากหลายทั้งประเภทลู่และลาน ร่างกายของเขาคือคำตอบ ในช่วงเรียนไฮสคูล พาเปล สูง 170 เซนติเมตร หนัก 72 กิโลกรัม ถือเป็นชายหนุ่มรูปร่างเล็ก ที่เต็มไปด้วยความคล่องแคล่ว และปราดเปรียว เหมาะสมกับการแข่งขันกรีฑา

สรีระที่เหมือนของขวัญจากพระเจ้า กลับกลายเป็นคำสาปของโดยไม่รู้ตัว ร่างกายของพาเปลไม่เหมาะกับการเล่นกีฬาอเมริกันฟุตบอล ที่ต้องใช้ความแข็งแกร่งของร่างกายในการเข้าปะทะแม้แต่น้อย นั่นทำให้พาเปลมีโอกาสลงเล่นช่วยทีมอเมริกันฟุตบอลของโรงเรียนเพียงปีเดียวเท่านั้น

เรื่องราวดังกล่าวคงไม่เป็นปัญหาในชีวิตของพาเปล หากเขาไม่หลงรักกีฬาอเมริกันฟุตบอลสุดหัวใจ พาเปลคือแฟนตัวยงของ ฟิลาเดลเฟีย อีเกิลส์ (Philadelphia Eagles) ทีมอเมริกันฟุตบอลประจำรัฐเพนซิลเวเนีย และฝันลงเล่นฟุตบอลภายใต้สัญลักษณ์นกอินทรีสักครั้ง

ความจริงสวนทางกับความต้องการ พาเปลยอมรับว่าตัวเองไม่สามารถเป็นนักกีฬาอเมริกันฟุตบอลได้ เขาเลือกรับทุนศึกษาต่อที่วิทยาลัย St. Josephs จากการเป็นนักกรีฑาฝีเท้าเยี่ยม พร้อมทิ้งความฝันนักอเมริกันฟุตบอลไว้เบื้องหลัง เนื่องจากวิทยาลัย St. Josephs ไม่มีทีมอเมริกันฟุตบอลประจำสถาบัน

หากคุณไม่เคยผ่านการเล่นอเมริกันฟุตบอลในระดับมหาวิทยาลัย การเข้าสู่ลีกอาชีพอย่าง NFL แทบจะเป็นไปไม่ได้ เส้นทางของพาเปลกับเกมคนชนคนจึงเป็นเส้นขนาน เขาเอาดีทางการศึกษาจนจบปริญญาสาขาบริหารธุรกิจ ก่อนประกอบอาชีพเป็นครูสอนวิชาการตลาด ในโรงเรียนอินเตอร์โบโร ย่านชานเมืองฟิลาเดลเฟีย

วินซ์ พาเปล กำลังมีชีวิตที่มั่นคง ในฐานะมนุษย์เงินเดือนเหมือนคนทั่วไป เขาไม่รู้เลยว่าไม่กี่ปีข้างหน้า ชีวิตของเขาต้องเจอจุดเปลี่ยนสำคัญที่จะต้องกลับไปทำสิ่งที่ตัวเอง “รัก” และ “โง่” ที่สุดอีกครั้ง

การตัดสินใจที่โง่ที่สุด ฤดูใบไม้ผลิ ปี 1974 ท่ามกลางแสงแดด และอากาศแจ่มใสในเมืองฟิลาเดลเฟีย วินซ์ พาเปล เผชิญหน้ากับข่าวร้ายที่สุดในชีวิต เมื่อเขาถูกไล่ออกจากการเป็นครูที่โรงเรียนอินเตอร์โบโร แบบไม่ทราบสาเหตุ

พาเปลเดินเตะฝุ่นหางานอยู่สักพัก เขาจึงพบใบประกาศรับสมัครบาร์เทนเดอร์ติดอยู่หน้าร้าน Monkster’s Club บาร์ขนาดเล็กในเพนซิลเวเนีย พาเปลเดินเข้าไปในร้านแล้วใช้ความสามารถทั้งหมดที่มี (ในการชงเหล้า) มัดใจผู้จัดการร้านจนได้งานอีกครั้ง

จากครูที่เคยสอนเด็กให้มีความรู้ พาเปลกลับกลายเป็นคนชงเหล้าไร้อนาคต สภาพจิตใจของเขาไม่สู้ดีนัก แถมสภาพการเงินของเขายิ่งย่ำแย่ พาเปลต้องหางานเสริมอีกอย่างเข้ามาในชีวิต งานที่ไม่เพียงแค่หาเงินได้มากขึ้น แต่ต้องคืนรอยยิ้มให้แก่ชีวิตอีกครั้ง

กีฬาอเมริกันฟุตบอล คือคำตอบ พาเปลปัดฝุ่นรองเท้าเดินทางเข้าคัดตัวกับทีมประจำเมือง เขาผ่านการทดสอบแบบไม่มีปัญหา ได้รับการเซ็นสัญญาเป็นผู้เล่นของทีมในตำแหน่งปีกนอก (wide receiver) พาเปลได้เดินตามความฝันสมใจ ทั้งที่หันหลังให้กีฬาคนชนคนกว่า 10 ปี

แต่เดี๋ยวก่อน ไหนบอกว่าผู้เล่นที่ไม่ผ่านเกมในระดับมหาวิทยาลัย แทบไม่มีโอกาสลุย NFL แล้วพาเปลได้เซ็นสัญญากับ ฟิลาเดลเฟีย อีเกิลส์ ง่ายขนาดนี้เลยหรือ? ไม่ใช่เลย เราไม่ได้กำลังพูดถึง ฟิลาเดลเฟีย อีเกิลส์

แต่ทีมประจำเมืองที่พาเปลไปเซ็นสัญญาคือ ฟิลาเดลเฟีย เบลล์ (Philadelphia Bell) ทีมจาก World Football League ลีกอเมริกันฟุตบอลใหม่ที่เพิ่งก่อตั้งในปี 1974